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Caña de Azúcar: características, cultivo, propiedades y más

La caña de azúcar, es una planta muy conocida y que en ocasiones es confundida con el bambú debido a su parecido. Esta planta, es utilizada para la creación de la azúcar comestible que todos conocemos. Sin embargo, la caña de azúcar posee muchos otros usos que pese a tener menor importancia, son también muy provechosos.

Descripción de la caña de azúcar

Muchas personas se preguntan ¿qué es la caña de azúcar? pues, pese a que de ella deriva uno de los productos más conocidos en el mundo, son muchos los que no conocen sobre el origen y de dónde proviene la misma, por esa razón, cuando escuchan sobre la caña de azúcar, quieren saber todo sobre ella. Hoy vamos a conocer sobre esta importante planta cespitosa que tienen gran influencia en todo el planeta.

La caña de azúcar posee diversos tallos que pueden medir entre 5 o 6 metros de altura por 2 o 5 centímetros de grosor. Sus abundantes ramificaciones pueden ser bastante largas, son jugosas, firmes y muy dulces en sabor.

La apariencia de esta planta es bastante peculiar, ya que tiene un ligero parecido al bambú, en lo que se refiere a apariencia física, por eso, muchas personas que no conocen sobre ambas plantas, tienden a confundirlas o decir que una es derivada de la otra.

Gracias a que la planta de caña de azúcar posee diversos microorganismos que se encuentran alojados ya sea en sus raíces, tallos, hojas y demás partes de la planta, la misma puede lograr que, el nitrógeno que se encuentra en el medio ambiente se quede fijo dentro de su organismo, esto hace que sea mucho más fácil la siembra de la caña de azúcar, por lo que puede crecer incluso en aquellas tierras que no poseen un abono rico en nitrógeno.

Una de las características de la caña de azúcar es que se encuentra dentro del grupo de plantas que son meramente tropicales, es decir, que crecen en aquellas zonas más cálidas. Como anteriormente se dijo, esta planta posee un tallo dulce, esto debido a que el mismo está compuesto por sacarosa, también conocida como azúcar. Esta sacarosa, es la que se extrae para la creación de la azúcar comercial que todos consumimos diariamente.

Para que esta planta crezca de manera saludable, deberá ser cultivada en aquellas zonas donde el clima sea caliente y que el sol predomine durante todo el año. Estos requisitos son esenciales ya que, de esta manera, es que se logra un buen proceso fotosintético el cual será dirigido primordialmente hacia la creación de carbohidratos de la planta, lo cual es sumamente importante para que la misma posea un tallo lleno de fibra y que su follaje sea saludable y abundante.

Para que la planta se desarrolle de manera adecuada, va a necesitar que se le dé una cantidad considerable de agua, de esta manera, la absorción de los nutrientes será mucho más efectiva, al igual que la rápida asimilación y transporte de estos mismos nutrientes.

El crecimiento de la caña de azúcar es diverso, dependerá de las variedades de caña de azúcar con que se esté trabajando y del lugar donde se siembre. Por lo general, el crecimiento de la misma puede durar entre 11 y 17 meses, siempre y cuando se cumplan las necesidades primordiales que se requieran para este tipo de plantas. 

Taxonomía de la caña de azúcar

  • Reino: Plantae
  • Orden: Poales
  • Familia: Poaceae
  • Subfamilia: Panicoideae
  • Género: Saccharum
  • Especie: S. officinarum (“de la oficina del herbolario/del consultorio médico”)
  • Nombre científico: Saccharum officinarum

Origen de la caña de azúcar

La caña de azúcar, es una planta originaria de Nueva Guinea, la cual llegó a India gracias a que los marineros de aquellos tiempos lograron llevarla hasta allí. Luego de que la planta llegara a la India, esta comenzó a extenderse y llegar a otros países como China, Japón y demás regiones orientales. Esto ocurrió en el año 4.500 a.C.

Los persas, durante el año 642 a.C. lograron hacer una invasión dentro de India y fue allí cuando estos conocieron sobre la caña de azúcar y comenzaron también a hacer uso de la misma dentro de sus países. Tras el paso de un siglo, aproximadamente, los soldados que trabajaban bajo el mando del Rey decían que, la caña de azúcar era una planta productora de miel que no necesitaba de abejas para obtenerla. 

Fue en la Edad Media cuando la azúcar llegó a los países europeos, pues en esos tiempos, era utilizada en muchas comidas como parte de condimento. Además de ello, la azúcar se hizo muy afamada dentro de la medicina, pues los denominados boticarios, hacían uso de la misma para endulzar los diferentes remedios que realizaban, e incluso, le recomendaban a sus clientes utilizarla para la cura de cualquier enfermedad.

Una anécdota de esa época es que la misma era recomendada para aquellas personas que sufrían del “mal de amor” ya que según se decía en ese momento, la dulzura de la azúcar, podía animar cualquier depresión.

Más adelante, después de la conquista de América, llegó a este continente y comenzó a realizarse el cultivo y cosecha de la caña de azúcar en aquellos lugares con más calidez, la cual, inmediatamente, comenzó a ganar popularidad e importancia..

Cuando dieron inicio las diversas batallas por la independencia, la producción de la caña de azúcar bajó de manera alarmante, lo que causó una gran preocupación en los europeos. Fue de esta manera y debido a esta preocupación, que en Europa re realizaron investigaciones y posteriormente descubrieron que, se podía obtener la raíz del betabel y de allí lograr la obtención de azúcar.

En la actualidad, debemos tener en cuenta que, la azúcar producida dentro del continente americano proviene de la caña de azúcar, mientras que, la azúcar europea proviene del betabel. Así que, por más que la misma sea usada de la misma manera, son de cierta forma diferentes debido a su procedencia.

Cultivo de la caña de azúcar

El cultivo de la caña de azúcar debe ser preciso y debe realizarse de manera que, se cumplan con todos los requerimientos. El cultivo debe realizarse en zonas tropicales, obtener una gran cantidad de agua y un suelo fértil y enriquecido en nutrientes, de esta manera, su crecimiento será adecuado. La caña es una planta que, a diferencia de otras, puede asimilar de una manera mucho más eficiente la radiación solar ya que la misma, llega a ser muy cercana al 2% cuando nos referimos a convertir la energía solar en biomasa.

Cuando hablamos del cultivo de la caña de azúcar, debemos tener en cuenta que, el mismo se realiza por medio de la plantación de algunos trozos de la planta. Una vez que dicho trozo comience a activarse, comenzará el crecimiento de una nueva planta que será idéntica a la que se usó para su cultivo.

Cuando el crecimiento de la Saccharum officinarum comienza, también inicia la acumulación de azúcar dentro del tallo de la misma, cuando la planta llega a su madurez, es cuando se realiza el corte del tallo, el cual es denominado como “zafra” y se usa para poder realizar la extracción del azúcar que se encuentra en su interior. Luego de realizado el corte, la planta volverá a crecer algunas veces más, por lo que de una misma siembra, se pueden realizar diversas cosechas.

Si bien, la planta se puede reusar varias veces, la misma puede ir dañándose con el paso del tiempo, además, por lo general, sus raíces son constantemente dañadas debido al uso constante de maquinarias pesadas, por este motivo, lo recomendable es que, las plantas sean sustituidas por nuevos cultivos en un plazo de 10 años. No obstante, existen casos donde hay cañaverales que, han logrado vivir de manera saludable por alrededor de 25 años o más.

La cosecha de la caña de azúcar puede ser realizada de dos maneras: por medio de maquinarias o a mano. Cuando hablamos de la recolección manual, nos referimos a que el cultivo se cosecha por medio del trabajo de personas, las cuales utilizan machetes o alguna otra herramienta que, les ayude a cortar los tallos, luego de ello, estas personas organizarán cada uno de los tallos para que los mismos puedan ser transportados hacia su destino.

Cuando nos referimos a la cosecha con maquinarias, se refiere a la cosecha realizada con maquinarias especiales para este trabajo. Existen ventajas y desventajas del uso de la misma, la principal ventaja de este tipo de trabajo es que se logra hacer una recolección aproximada de unas 50 toneladas diarias. Mientras que la desventaja es que, dicha maquinaria, por lo general daña la raíz de la planta y por ello existe poca posibilidad de que la misma crezca nuevamente, por lo que tras la cosecha, se deberá hacer un nuevo cultivo.

Una vez que la caña es cortada, debe ser transportada rápidamente hacia el ingenio, de esta manera se logra evitar que la misma se dañe. El transporte de estos tallos se realiza, en su mayoría, por medio de vagones férreos, sin embargo, también se puede hacer por medio de transportes como camiones o tractores que logren tener la capacidad para trasladarla.

cultivo de caña de azúcar

Usos de la caña de azúcar

La caña puede tener diversos usos dentro de la vida cotidiana de las personas, si bien, el principal es para la creación de la azúcar refinada, también existen diversos usos debido a todas las propiedades de la caña de azúcar. Vamos a ver cuáles son estos usos:

Azúcar o jugo

Lo primero que debemos tener en cuenta es que, en el tallo de la caña, es donde se encuentra el jugo, el cual posee la mayor parte de la azúcar de esta planta. Una vez que se realiza la cosecha, la misma, deberá pasar por una máquina con cuchillas donde los tallos serán cortados de manera muy pequeña, luego de que esto sea realizado, el resultado deberá pasar al trapiche.

El jugo extraído de la caña pasará a ser filtrado pera que el mismo quede completamente puro, luego de que esto se realice, será clarificado por medio de una especie de tratamiento que logra dar este resultado; una vez hecho esto, se cocina al vacío para que al final quede un concentrado del mismo. Luego de todos estos procesos de la caña de azúcar, finalmente se realiza la cristalización del azúcar.

Cuando se realiza esta última etapa de cristalización, lo que se debe hacer es, extraer y quitar toda el agua restante y de esta forma, obtenemos el azúcar blanca refinada que todos tenemos en nuestras cocinas. Un proceso bastante importante para lograr conseguir uno de los productos más importantes en el mundo. 

jugo de caña de azúcar

Por lo general, es las plantaciones donde se cosecha la caña, los trabajadores y residentes mascan el tallo fresco de esta planta, además de ello, el jugo extraído de la misma se vende. Para la extracción de este jugo, se hace necesario el uso de una máquina que realiza especialmente este trabajo.

Esto jugo extraído y posteriormente consumido por las personas recibe el nombre de guarapo, y es muy popular dentro de los países como: Venezuela, Cuba, República Dominicana y Colombia.

Bebidas alcohólicas

Existe una gran variedad de bebidas alcohólicas destiladas que se producen a partir del uso de la caña de azúcar. Las mismas son conocidas y muy usadas por las personas, no obstante, no todo el mundo conoce que las mismas son creadas a partir de la caña de azúcar.

Un ejemplo de estos licores son: el ron, el aguardiente y la cachaza. Licores altamente demandados y consumidos en muchos países, especialmente en Latinoamérica.

usos de la caña de azúcar

Uso medicinal

Esta planta ha sido conocida desde la antigüedad por tener usos medicinales. Son muchas las personas que, incluso hoy en día, usan la caña de azúcar para alguno de los remedio naturales. Inclusive, muchas de las medicinas farmacológicas también hacen uso de esta planta.

Otros usos

Tras el proceso de producción de la caña de azúcar, por lo general quedan algunas sobras o residuos los cuales tienen diversos nutrientes que pueden ser utilizados para la creación de abonos que, posteriormente serán usados en las tierras que serán cultivadas. Además de eso, también pueden ser usados para alimentar a algunos animales que puedan consumir este tipo de desechos.

Durante la producción, se puede separar una parte del mismo y de allí crear el piloncillo, el cual es conocido en algunos países del mundo como panela o papelón. Este producto es utilizado como un endulzante, especialmente en los postes tradicionales de estos países, sin embargo, también es consumido por aquellas personas que realizan algunas dietas alimenticias ya que, el mismo, contiene menos azúcar que la azúcar blanca común.

La melaza de la caña de azúcar, es otro de los productos que se puede obtener separando una pequeña parte de la producción para hacer uso del mismo en la creación de la melaza.

Otro uso se puede también obtener por medio de los residuos de la producción. De estos desechos se puede crear el bioetanol, el cual es un compuesto que ha logrado suplantar al petróleo, el mismo puede ser usado como un combustible.

Una de las ventajas de este compuesto es que, el mismo, es una energía renovable, por lo que poco a poco ha comenzado a ganar fama en el mundo, y en la actualidad muchos lugares prefieren hacer uso del  mismo en vez de seguir usando el petróleo.

Anteriormente, las personas creían que, el alto consumo de azúcares en los niños, hacía que estos comenzaran a tener episodios de hiperactividad y déficit de atención, por lo que, se comenzó a reducir el consumo de azúcar en los infantes. No obstante, actualmente, varios estudios realizados, han demostrados que estas creencias no son reales, si bien es cierto que, el alto consumo de azúcar puede ser perjudicial para la salud, no tiene nada que ver con la hiperactividad o con el déficit de atención que los niños puedan padecer.

Antes de finalizar, te invito a conocer los mejores consejos de jardinería en casa.